化學五四三開講

 記憶真的是很奇怪的東西,我對九年級(相當於國三)時上的科學課,只模糊記得一些滑輪、泵、斜面,以及一位可愛的紅髮女孩。但有一件小插曲卻清清楚楚的印在我的腦海裡,每個細節都非常鮮明。我記得我問了帶實驗的老師一個問題,問題內容是什麼我早就忘了,但我永遠記得他的怪答案。他不耐煩的敷衍我說:「餅乾本來就是這樣鬆脆的。」我不知道幹嘛提到烹飪化學,但我知道他沒辦法馬上回答我的問題,而且也沒意願找出答案。

 這些日子以來,每當我費心費力,為大家提出的科學問題尋找答案時,心頭常會浮現多年前聽到的這句話。會想起這句話有兩個基本原因。首先,它是一種動力,督促我進行必要的研究,而不是只給一個簡單的「餅乾本來就是這樣」的答案;但它也是一種警惕,提醒我,我們的科學知識也有極限,並非萬事皆曉。

 比如說,為什麼有些藥,有的人吃了會有副作用,有的人卻不會?為什麼癌症似乎總是侵襲那些很注重健康的人,卻饒過對健康大而化之,毫不在意的人?為什麼有人聲稱,睡覺時把腳朝向北極,會睡得比較甜?為什麼就是有人相信這些胡說八道?我們不知道。有時我猜,餅乾本來就是這樣鬆脆的。

 從某個角度來看,這二十多年來我的所作所為,就是在處理碎餅乾。加拿大蒙特婁在 1967 年舉辦世界博覽會,辦得非常成功。接下來,政府每年都舉辦一場「人與世界」博覽會。大約二十年前,我與同事受邀設計科學展覽,此後年年參展。我們設計的表演項目之一,就是做出聚胺甲酸酯((C6H10N2O4)n)泡沫,這是把兩種化學藥劑放進杯子裡,產生大人小孩看了都很興奮的大量泡沫,這些泡沫很快就會變硬,形成磨菇型的泡泡。這是非常漂亮的示範表演,我們也玩得非常開心。直到某個星期一早晨,一顆天外飛來的老鼠屎搞壞了這鍋泡沫。這事我到現在還記得清清楚楚。

 那天,我拿起報紙,一如往常很快瀏覽一遍。在第三版的城市新聞裡,居然報導了我們的化學表演,並質疑我們的做法不當。報紙說,尿素甲醛((C6H9N4O2)n)泡沫很危險,但「有些化學家」為了沽名釣譽,居然在大庭廣眾之前,調製這種危險的東西。看到這則報導,我氣得滿臉通紅。沒有錯,當時一般認為尿素甲醛泡沫絕緣膠含有大量的甲醛(CH2O),是很不安全的物質。但我們用的並不是尿素甲醛,我們展示的是聚胺甲酸酯。聚胺甲酸酯與尿素甲醛完全不同,可說是風馬牛不相及,唯一的相似處是它們都會產生泡沫,如此而已。

 當天早上午九點左右,我寄了一封信給這家報社說明原委,並且附了一個用聚胺甲酸酯做的蛋。我建議那位專欄作家把蛋掛在脖子上贖罪,畢竟由於他分不清尿素甲醛與聚胺甲酸酯的不同,已經成為頭號傻蛋了。我提到,他一時的不察,會引起社會大眾不必要的恐慌。或許是為了自己的信譽,這位專欄作家寫了一篇更正聲明,解釋由於他自己缺乏科學背景,才會做出錯誤的結論。我對他後續的處理很滿意,認為整個事件至此已經圓滿落幕。

 但不久之後,我接到了一家廣播電台的來電,問我願不願意對這個毫無爭議的紛爭發表評論。電台的人可能很喜歡我解釋事情的方式,因為幾個星期之後,他們又邀請我上節目,對一些與化學有關的議題,發表評論。不久之後,就演變成常態節目中固定的單元,最後成為每週一次的節目,節目名稱是「正確的化學」,一直持續到現在。

 開始主持廣播節目後,就有人請我去演講,也有人請我上電視,同時也有寫專欄與寫書的邀約。到了 1999 年,這些推廣通俗科學的活動,達到最高點。麥基爾大學決定成立「化學與社會辦公室」。這個組織的目標是增進民眾對科學的瞭解與欣賞。現在這個辦公室已經擴編,並改名為「科學與社會辦公室」,宗旨是「對大眾關心的議題,提供正確而不偏頗的科學資訊」,也歡迎大家提出與科學事務有關的問題,尤其是那些在日常生活碰得到的。

 這麼多年來,與社會大眾的這種互動方式,刺激又美妙,讓我很有成就感,但有時也稍有挫折。但最重要的是,它讓我能深切瞭解民眾的恐懼、關心、希望與夢想,不管這些情緒是理性或非理性的。從事這類工作的人,很快就會瞭解,我們的社會對科學有許多誤解,亟待澄清。另外我也痛苦的體驗到,如果科學對某個問題,提不出充分的答案,立刻會有騙人的偽科學自動填滿缺口。《蘇老師化學五四三》與它先前的姊妹作《蘇老師掰化學》、《蘇老師化學黑白講》一樣,都是想提供讀者兼具知識與趣味的小故事。

 這些故事都是最新且易懂的,能讓讀者從中學得科學知識,分辨出什麼是真知識,什麼是胡說八道。而且裡面還有許多務實有用的科學資料。你將會學到如何除掉衣服上的汙垢、如何用燕麥降低膽固醇,而且你也會知道,餅乾為什麼會這麼鬆脆。

 (本文為作者序,蘇瓦茲為加拿大麥基爾大學(McGill University)化學教授)

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