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身陷森林大火,該怎麼辦?

    1949年,蒙大拿州的夏天又乾又漫長,野草密布的高原就好像一片火種。8月5日是當地有紀錄以來最熱的一天,那天下午一道閃電擊中地面,引發了一場火災。

    一隊傘兵消防員立即出動救火,他們是所謂的空降森林消防員,負責帶隊的是擁有九年空降消防員經驗的老手道奇(Wag Dodge)。 當組員登上二次大戰留下來的C-47運輸機,從密蘇拉起飛時,他們得到的情資是這場火災的規模很小,只延燒了曼恩峽谷邊的幾畝地。
    曼恩峽谷的地形很特別,是洛磯山脈與大平原相接壤的地方,松樹林驟然變成了大草原,山谷的陡峭地勢也突然降成中西部的乾草原。峽谷約只有五公里長,但卻是這兩種截然不同的地形的分隔線。

    火災起於洛磯山這一側,也就是峽谷的西邊。等到消防員來到峽谷時,烈燄已經無法控制。道奇帶著組員往峽谷的草地那邊走,叫大家下山,往平靜的密蘇里河前進,希望能夠離水邊近一點,他曉得這場火可能變成樹冠火。

    火燄燃燒得太高,碰到樹頂的枝椏時,就可能產生樹冠火。而樹冠火一旦發生,火熱的灰燼會開始在空中盤旋,把大火傳遍大片草原。

    道奇隱隱覺得大勢不妙。更糟的是,他們沒有該區的地圖,也沒有無線電。因為掛著無線電的那隻降落傘失靈,沒有打開,發報機砸爛在岩石上。這一小群消防員只能單獨面對這場大火,而他們與大火之間,僅僅隔著一條河以及一叢濃密的北美黃松和黃杉。

    微風原本一直將火燄吹向峽谷上方,吹離河邊。但就在五點左右,風向突然變了。道奇看到灰燼在空中盤旋。只見火場頂端的火燄開始閃爍不定。接著他就看到大火跳過峽谷,點燃身邊的草地。

如果跑不贏,就引火自救
    猛烈的風開始呼嘯過峽谷,直接朝消防員撲來,道奇只能眼睜睜看著這場火災釀成無法控制的野火。這時,他眼前突然出現一堵高六十公尺、深九十公尺的火牆,立在大片草原的邊緣。不過幾秒鐘光景,火燄就開始吞噬斜坡上的草地。大火以將近五十公里的時速奔向消防隊員,所經之處,萬物皆成灰燼。

    道奇大聲叫組員撤退。這時才往河邊跑已經太晚了,因為大火已經阻斷他們通往河邊的路徑。所有人都把超過二十公斤重的消防器材扔掉,開始往那陡峭得要命的山壁上奔逃,希望盡快爬上山頂,逃過烈焰。可是熱氣會上升,所以始於平坦草地上的野火一旦遇到斜坡,速度便會加快。在坡度超過五十的斜坡上,大火前進的速度將會是平地上的九倍,而曼恩峽谷的坡度是七十六。

    大火剛剛越過峽谷時,道奇與手下組員還領先大火一百八十公尺左右。然而,再經過幾分鐘的逃命後,道奇已經可以感覺到背後一片火熱。他回頭瞄了一眼,看見大火與他的距離只剩不到五十公尺,而且還在繼續縮短中。就在這個時候,道奇明白他們無法跑贏烈焰。山坡太陡了,而火燄速度又太快了。

    於是,道奇停下腳步。在大火加速撲過來時,他卻定定的站在原處不動。然後他大吼,叫組員也停下來。他知道他們正奔向死亡,再過不到三十秒,火燄就會像一列失控的火車,將他們碾過。但是沒有人停下來,或許是大火的隆隆巨響害他們聽不見道奇的話,又或許是他們連想都不敢想要停下腳步。面對如此險惡的火勢時,最本能的反應就是轉身逃跑。而道奇卻要他們停在原地。

    道奇可不是在自殺。情急之下,他靈光一閃,已經想出一條脫逃之計。他迅速燃起一根火柴,將面前的草地點燃,看著這些火燄離他而去,往峽谷的山壁延燒。道奇把這場小火給踩熄,讓自己位在一圈剛剛給燒光的禿土中央。然後他低下身,臥在仍然悶燒的灰燼上。再打開水壺,倒水在手帕上,把濕手帕蒙在嘴上。他緊閉雙眼,盡可能吸入殘餘在地面愈來愈稀薄的氧氣。然後,靜靜等待大火繞過他。經過極端恐怖的幾分鐘後,道奇從灰燼中現身,幾乎毫髮無傷。

    共有十三名消防隊員在曼恩峽谷大火中罹難。只有兩名在道奇附近的組員生還,他們是因為在山壁間找到一處狹縫,才能死裡逃生。結果正如道奇的預測,火燄的速度幾乎是沒有人可以超越的。隊員喪生的地點,至今還留有白色的十字架標記,都位在山腳下。

打敗恐慌情緒,用理性想出逃生之道
    道奇的逃生火(escape fire)如今已成為消防員的標準教材。然而在當時,道奇的逃生計畫看起來簡直是瘋了。他的組員滿腦子只想著怎樣逃離大火,誰知隊長竟然燃起一把新的火。另一名倖存者,才第一年擔任救火員的沙里,事後表示,他當時以為「道奇發瘋了,完全瘋掉了。」其實,道奇再理智也不過。在那千鈞一髮的當兒,他做出了一個絕頂聰明的決定。

    曼恩峽谷的慘劇,給我們上了一堂很重要的心理課。道奇逃過大火,是因為他能夠打敗自己的情緒。恐懼的情緒叫他快跑,但事實上根本無處可跑,一旦道奇發覺恐懼已經沒有用處了,便能夠抵抗這股原始的衝動。他反而轉向自己的意識腦,而這個部位特別擅長深思熟慮和創意思考。

    雖然我們的情緒會自動聚焦在最迫切的因素上,但是我們的理智腦卻能將各種可能性納入清單。道奇知道,他必須思考,才有可能逃過這場大火。

    道奇接下來的舉動,完全是靠著腦袋裡他能控制的部分。在這個恐慌時刻,他能夠想出新的解決方案,來解決眼前這個看似無法克服的難題。沒有模式可以供他依樣畫葫蘆,之前從來沒有人引燃過逃生火——但是道奇卻能想像出逃生之道。在那短短幾秒的思考過程裡,他領悟到,有可能自己點一把火,然後靠這把火提供一小圈燒光的地面,做為屏障。「當時這主意很像是一件很合理的事,」道奇說。

    道奇並不知道逃生火能否奏效,但這個點子看起來還是強過沒命的奔逃。因此道奇先用手指感測當時的風向,然後點燃面前的草地,它們像紙片般易燃。周邊的火種一下子就燒成了灰,他用火築出了一道防火巷。

(摘自本書第4章 理性腦能夠險為夷)

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